月球对商业开放,企业家们正争相赚取数十亿

企业家们争相赚取数十亿,月球商业开放

  • 美国国家航空航天局(NASA)将重返月球,这一次是认真的。
  • 私营公司正在帮助NASA建造月球运输、GPS、Wi-Fi等。
  • 这个价值超过1000亿美元的新市场可能对人类产生重大影响。

如果NASA能如愿,到本十年末,他们将再次派遣宇航员返回月球,成为半个多世纪以来首批踏上月球表面的人类。

但这不仅仅是又一次科学任务。这一次,NASA是认真的。

通过“阿尔忒弥斯计划”,美国航天局旨在为地球以外的首批人类定居地打下基础,并为行星外殖民铺平道路。商业是其战略的核心。

哈佛商学院教学助理、专注于空间经济的布伦丹·罗索告诉Insider:“现在已经不再是理论,而是正在发生的事情。”

该机构正在与SpaceX、Blue Origin、诺基亚、洛克希德·马丁和通用汽车等私营公司合作,开发解决方案,例如适合太空的交通工具、月球直播、月球GPS等。

这个价值超过1000亿美元的新市场可能对人类产生重大影响。

“月球肯定会成为一个大生意,”空间市场研究咨询公司NSR的高级分析师普拉奇·卡瓦迪说。

阿尔忒弥斯不是阿波罗2号

罗索说,NASA在月球上的目标是“前所未有的事情”。

阿波罗计划在60年代和70年代的任务旨在确定人类是否能到达月球,而阿尔忒弥斯计划的目标是让人类在月球上居住、工作和建设。

最初,月球任务可能仅限于在月球基地营地停留几周或几个月。但未来,月球有望成为人类和机器人活动的中心,成为前往火星途中的中转站。

一个月球基地中的采矿活动的艺术家印象。
欧洲航天局 – P. Carril

这将为商业开发提供许多机会,NASA对此已有所了解。

阿尔忒弥斯计划的执行副副局长史蒂夫·克里奇告诉Insider:“我们希望在太空中留下商业活动、商业和更加常规的生活和工作。”

月球采矿可能赚大钱

克里奇表示,月球的主要商业吸引力在于其“原地资源利用”的潜力。这意味着在月球上或地球上找到开采和利用月球资源的方法。

在月球表面可以看到一名宇航员的足迹。
NASA照片AS11-40-5877.

一个商业上有吸引力的资源是月壤,也就是月球尘埃的科学名称。这可以用来开采氦-3,这是一种稀有的非放射性粒子,在聚变反应堆中可以用于在地球上创造清洁能源,也可以用于月球上的建筑。例如,中国表示希望建造一个由月壤构成的月球站。

另一个月球采矿的线索是数千年来陨石撞击月球可能留下的稀土元素。卡瓦迪表示,这些元素可以用于电子产品。

但月球最具吸引力的资源是水。科学家们发现了靠近月球极点的水储量,可以提取并转化为燃料,以延长月球任务的时间或为飞往火星的火箭加满燃料。

卡瓦迪说:“因此,月球成为通往火星的中转站。”

月球南(左)和北(右)极的表面冰分布。
NASA

 

也许还需要至少十年时间才能向月球表面发送人类或机器人进行采矿,但这并不意味着人们在为这项业务奠定基础时没有赚钱。卡瓦迪表示:“在未来十年内,我们估计将有至少400个任务启动,为这个领域创造了价值约1370亿美元的机会。”

NASA希望将商业带到月球上

阿耳忒弥斯计划是一个更大计划的一部分,旨在赋予商业部门主导太空探索的能力,这是乔治·W·布什总统在2000年代提出的一项举措。他要求NASA在终止航天飞机计划后将私营部门置于其战略的核心位置。

自那时以来,NASA已经形成了“真正以商业为先”的思维方式,罗素说。现在,该机构通过向私营行业授予合同来交付产品(如火箭、着陆器或服务),以固定的金额作为回报。

照片中的航天飞机于1994年起飞。
NASA

这意味着该机构限制了自己的研发成本,而公司可以冒险开发雄心勃勃的技术,因为他们有NASA作为内置客户。

罗素说:“它将商业部门作为他们计划的一部分。”

他说:“它创造了竞争。它为公司提供了尽可能可靠和便宜的激励措施。”

罗素表示,这种模式已经开始见效。他认为,如果没有NASA前往月球的雄心壮志,Blue Origin和SpaceX等公司可能不会存在。

未来月球定居者中蕴含商机

如果没有适当的基础设施,就无法在月球上进行采矿。那些希望建造基础设施的人开始看到金钱的流入。

支持长期任务的一种方式是找到廉价的地球到月球的运输方式。NASA一直在大力投资开发无人机器人着陆器,通过其商业月球载荷服务(CLPS)计划向月球运送货物和服务。

匹兹堡的航空航天和机器人技术公司Astrobotic Technology是CLPS计划的主要参与者之一。它获得了价值3.2亿美元的合同,用于向NASA交付多个载荷。

其中一个载荷是被称为“Volatiles Investigating Polar Exploration Rover”(VIPER)的机器人,计划于2024年被送往南极点,寻找月球上的水冰痕迹。

插图:NASA的Volatiles Investigating Polar Exploration Rover (VIPER)在月球表面上。
NASA Ames/Daniel Rutter

总部位于德克萨斯州的太空探索公司Intuitive Machines还从NASA获得了7700万美元的合同,用于三个载荷任务,其中两个计划于今年交付。

其中之一是Polar Resources Ice Mining Experiment-1(PRIME-1)钻机,该钻机计划测试月球表面下的冰。据NASA称,这将是月球上首次进行原地资源利用示范。

宇航员还需要电力。其中一个计划是通过将核能反应堆带到月球上来建立本地电网。洛克希德·马丁公司是正在研究该概念提案的公司之一。

NASA还希望开发适合月球的交通工具。通用汽车公司正在与洛克希德·马丁公司合作开发一款电池动力的月球车,其行驶距离比阿波罗时代使用的车辆要远得多。

长期定居的另一个先决条件是导航和通信。月球上没有GPS或Wi-Fi。这意味着任务依赖地球上的工程师的持续监督,随着计划在未来十年内发射数百次任务,这种情况将很快变得不可持续。

如果手机网络被带到月球上,这可能是未来月球探索的样子。
peepo/NASA

为了填补这一空白,NASA授予诺基亚一项价值1400万美元的合同,以在2024年向月球发送4G网络。

带我去月球

然而,到目前为止,月球市场中最有利可图的部分是火箭开发,根据NSR的月球市场报告负责人Kawade的说法。

NASA为即将到来的阿耳忒弥斯计划的月球任务建造了自己的系统,即太空发射系统(SLS)巨型火箭及其猎户座宇宙飞船。但是,该机构将任务的人类着陆系统(HLS)的开发交由私营公司负责,该系统将把宇航员从月球轨道带到月球表面。

埃隆·马斯克的SpaceX一直是登陆此次投标的领先者,获得了为NASA的阿耳忒弥斯III和IV任务开发HLS的价值数十亿美元的合同。

在这一过程中,马斯克承诺降低发射成本并使火箭可重复使用,这可能会降低未来任务的成本。NASA的合同还推动了该公司旗舰高容量超级火箭“星舰”的发展,这是SpaceX迄今为止最雄心勃勃的项目。

于2023年4月17日发射前几分钟的星舰。
SpaceX

有一个缺点:尽管星舰对NASA即将进行的任务至关重要,但该火箭尚未成功飞行到轨道上。事实上,它在四月的首次整合发射中爆炸了。

然而,NASA并不完全依赖于SpaceX。蓝色起源最近赢得了NASA“阿尔忒弥斯V”人类登月火箭的34亿美元合同,这是一家此前输给SpaceX的公司的胜利。该合同将推动该公司自己的超级火箭New Glenn的发展。

即使NASA的SLS宇宙飞船——这是美国国家航空航天局自行研发的产物,是NASA火箭发展的旧方法的遗物——对私营部门来说也是大笔资金。

洛克希德·马丁公司获得了27亿美元的合同和19亿美元的延期合同,为阿尔忒弥斯III到VIII任务交付六艘猎户座宇宙飞船。

市场在2030年中期之前可能不会自给自足,但这可能无关紧要

目前,NASA仍然是月球市场上最重要的客户。如果美国政府明天决定撤回对私人投资的支持,市场可能无法自行生存。

对太空探索和开发的私人投资刚刚开始涌入,这是令人鼓舞的,Kawade说。例如,加利福尼亚州的小行星采矿初创公司AstroForge已经筹集了1300万美元的私人资本用于两个即将到来的任务。科罗拉多州的太空技术公司Lunar Outpost筹集了1200万美元的种子投资用于开发月球车和技术。

然而,如果市场要自给自足,公司将需要找到其他客户来购买他们在月球上销售的产品,目前还不清楚是否有人已经找到了这种商业模式,Rosseau说。不过,Rosseau预计,这一关键点可能会在2030年中期到来。

他说:“我认为真正让投资者和企业兴奋的是看到这些与月球活动相关的巨大推动力。”

Kawade说,无论月球市场能否在没有NASA的情况下生存下去,都可能错过了重点。她说,在前往月球的过程中,公司很可能会发现在地球上能够具有利润应用的技术。

在NASA的带领下,其他国家也开始将私营部门纳入他们的太空探索计划,包括日本、中国和俄罗斯的太空机构。

欢迎来到2020年代的太空竞赛

推动美国及其盟友将企业引入月球的驱动力不仅仅是金钱。Rosseau说,有强烈的政治动机要在中国之前到达那里。

“这是事实:我们正处于太空竞赛中,”NASA现任管理人比尔·尼尔森(Bill Nelson)在今年1月告诉Politico。

他补充说:“事实上,我们最好小心,别让他们以科学研究的名义到达月球某个地方。”“他们可能会说:‘别靠近,我们在这里,这是我们的领土。’”

超过24个太空国家签署了美国的“阿尔忒弥斯协定”,这是NASA为国际合作制定的一套规则。

中国不是其中之一。该国已经为前往月球制定了自己独立的计划,并正在寻求与俄罗斯、拉丁美洲和中亚的太空机构建立更紧密的关系。

美国仍然在太空中占据主导地位。根据巴基斯坦空军大学的助理教授Svetla Ben-Itzhak最近在The Conversation上的说法,美国拥有更多的卫星(3,433颗美国卫星对比中国的541颗)和更多的预算(2021年约600亿美元对比中国的约160亿美元)。

然而,中国正在以竞争的时间表向月球迈进。根据Ben-Itzhak的说法,中国在2021年尝试了55次发射,比美国多4次。中国还是第一个将航天器送入月球背面的国家(2019年),并在国际空间站接近寿命尽头时将自己的载人空间站送入轨道。

美国和中国都是《外层空间条约》的签署国,这意味着他们同意不将月球军事化或声称拥有。但是,罗素说,无论哪个企业先到那里都存在相当大的“先发优势”。

例如,一个问题是基础设施之间的互操作性。尽管美国国家航空航天局一直与合作伙伴合作开发一种可在所有月球设备上使用的语言,但中国并未参与其中。如果中国先到那里,他们可以设定不同的标准,破坏美国盟友的努力。

“自由民主国家有真正的动力去那里,谁先到那里就基本上谁来制定规则,”罗素说。