见识美国最赚钱的律师事务所

Explore the most profitable law firms in the United States.

大型律所拥有长寿命。举个例子,看看詹姆斯·斯图尔特(James Stewart)四十年前出版的《合伙人:美国最强大的律师事务所内部》(The Partners: Inside America’s Most Powerful Law Firms),除了几个例外,书中的明星律所仍然非常健康。Cravath, Swaine & Moore、Sullivan & Cromwell和Kirkland & Ellis仍然是华尔街最忙碌的律师事务所之一。不那么幸运的律所没有炸毁,而是逐渐消失。一家名为Donovan, Leisure, Newton & Irvine的律所在1998年关闭。另一家名为Shearman & Sterling的律所宣布与一家英国竞争对手合并。

斯图尔特的书只给了Wachtell, Lipton, Rosen & Katz一个小角色。现在这样的遗漏是不可想象的。Wachtell成立于1965年,由纽约大学的毕业生组成,是美国顶级的董事会顾问。今年上半年,公司被老板们选中,为价值1000亿美元的交易提供咨询,并为此付出了可观的代价。根据行业杂志《美国律师》(American Lawyer)的数据,去年Wachtell的合伙人每人赚取730万美元,仅略逊于一家芝加哥的律所Kirkland & Ellis,后者在私募股权交易方面表现出色。根据律师人均利润计算,Wachtell和其交易团队几乎是第二好的律所的两倍。

超额利润不是Wachtell唯一的独特之处。当竞争对手在国外设立分支机构时,Wachtell只是在与建立伦敦分部的试探性接触中保持原状。接下来五家利润最高的律所在16个办公室中共有1700名律师;而Wachtell在曼哈顿的一栋办公楼中只雇佣不到300人。公司没有正式的合伙协议。合伙人按高级别而非个人贡献来支付报酬。公司非常重视择贤任能。哈佛商学院的一项案例研究记录了该公司的指导原则:“公司不是商业”,其中一句如此说。

这种结构反映了Wachtell的专长:为美国老板提供关键交易的咨询。该公司在20世纪80年代建立了声誉,自那时以来,Wachtell的客户一直面临许多困扰。他们经常联系Wachtell的创始合伙人之一Martin Lipton。Lipton先生最著名的发明是股东权益计划,这是一种通过威胁发行大量新股来抵御敌意收购的方法。这种所谓的“毒丸”在董事会中非常受欢迎,以至于到1986年,约有三分之一的美国500强公司采用了这种方法。当股东活动家在2000年代出现为新的董事会横行时,老板们发现他们在Lipton先生身上找到了一个公开捍卫者。企业掠夺者在很大程度上失去了威力,行动主义也不再像十年前那样轻松,但他的影响依然存在。Lipton先生还帮助开创了“利益相关方资本主义”的概念,该概念依赖于政界首席执行官识别和关注股东以外的利益。该想法于2019年被商界领袖协会“商业圆桌会议”采纳。

有人认为这些创新是为帝国老板提供保护而不是制约金融资本主义的过度行为。而公司的学术地位对其利润的影响可能不再像过去那样显著。所有企业顾问都必须担心要向谁提供建议,权衡潜在客户的数量和他们的资金实力。但是,Wachtell将自己与美国老板在最艰难的时刻紧密联系在一起,这证明了他们做出了正确的选择。这证明是极其有利可图的。律师通常按小时计费。Wachtell通常按交易价值收费,要求客户在成功交易后支付费用,这与投资银行家向客户敲诈的模式类似。

并不是每个人都满意。X(前称为Twitter的公司)在7月份起诉了Wachtell。Wachtell在埃隆·马斯克试图退出440亿美元收购社交媒体平台的协议后为Twitter提供了服务。马斯克于去年10月屈服,并为Wachtell付费9000万美元,而现在X公司认为这个费用是不合理的。根据保守估计,从4月到10月,Twitter的价值下跌了17%,与高科技纳斯达克指数相符,如果马斯克设法摆脱该交易,股东们就会因保留Wachtell获得了一笔巨额利益:总体而言,他们的股票价值可能减少了约70亿美元。在这种情况下,即使稍微倾斜一点也对国王和侍臣来说都是非常有价值的。

其他企业顾问可以从这个成功中学到什么?沃查特尔的运营模式的某些要素只适用于提供类似高价值服务的小型公司。当按照步调一致的方式对员工进行补偿时,在规模较大的企业中,免费乘车者的问题变得难以忍受。将公司运作成非书面绅士协议往往不明智(最近,精品投资银行Centerview在法庭上争夺据称应归还给其前合伙人的利润)。

真正的教训是要专注于自己的优势并拒绝增长,这样才能获得回报。而且,随着银行家、律师和顾问的生活和生计已经面临根本性的变化,还有其他的教训。

计算机可能会说

本应由办公室软件颠覆的任务——20多岁的年轻人熬夜修改标准估值倍数——应该会因为计算机技术的最新进展而变得更加容易和便宜。进展可能会很慢,但老板们应越来越多地期望外包常规任务。这可能意味着少了昂贵的初级员工计费小时数。与此同时,在紧张局势下的关键决策仍然很重要:合同中的语言和董事会中的自尊心意味着企业冲突永远不会短缺。作为回应,预计幸存的公司将采用沃查特尔采用的少数高级职员模式,取代他们的大批下属,并提高利润率。■