为什么我们都喜欢讨厌其他世代

'Why do we all like to dislike other generations?

Z世代软弱无力,千禧一代尴尬难堪,婴儿潮一代邪恶至极,而多年来没有人再关注X世代。即使我们无法准确记住每个群体的年龄段,但很多人都能随时列举出这些世代刻板印象。这些所谓深刻的差异被用来解释对某些颜色态度的转变、辛辣食品的日益流行,甚至成年的感觉。然而,尽管世代的构架无处不在,但这些分界线到底有多真实呢?

皮尤研究中心花费数十年时间进行调查和研究,了解每个世代的想法、感受和行为。它对每个世代的起止日期成为新闻出版物、学术研究和餐桌争论的标准。但今年春天晚些时候,皮尤宣布不再在其研究中使用千禧一代和Z世代等世代标签。皮尤悄悄地结束了这一近年来在社会科学界引起越来越多的沮丧(和激烈争论)的传统。

该中心社会趋势研究主任金·帕克表示,问题在于我们所称呼的一个世代涵盖的时间范围太广,无法提供任何有用的见解。帕克在一封电子邮件中向我解释说,世代跨越了15至18年,这使得将一小撮属性真实地应用于整个群体变得困难。例如,按照皮尤的定义,27岁的人可能会以与39岁的人不同的方式体验当今社会和技术的快速变化。而对于一个世代来说,很难一概而论,这个世代的最年长成员在2008年的经济衰退时已经进入职场,而最年轻的成员刚刚离开小学。

为了解决这个“世代内思想、经历和行为的极大多样性”,帕克在有关这一决定的一篇文章中写道,皮尤将把世代研究重新放置在“年龄群体”的背景下:这是一些在特定时间框架内出生、可能以有意义的相似方式经历重大社会事件的人的群体。皮尤的一位发言人表示,“例如,它可以是一群在奥巴马担任总统期间政治上成熟的群体/世代,或者可能是在大流行期间上大学的年轻成年人,或者我们可以按出生十年将人们分组。”

帕克写道:“问题不在于今天的年轻人是否与中年或老年人有所不同,而在于今天的年轻人是否与过去某个特定时刻的年轻人有所不同。”皮尤的宣布引发了对我们所接受的世代内容的有效性的质疑。Z世代真的存在吗?将千禧一代与婴儿潮一代进行比较是否有意义?20岁的人永远只是20岁吗?从根本上说,皮尤的决定明确表明,世代以及我们之间划定的区别只是虚构的。

但如果世代是虚构的,为什么我们如此关注它们呢?

虚假的世代

你可能熟悉每个世代独特的不满情绪。根据皮尤的说法,千禧一代(1981年至1996年出生)懒惰、自我沉迷且启动缓慢。婴儿潮一代(1946年至1964年出生)是自私、自我中心,基本上是所有社会问题的根源。Z世代(1997年至2012年出生)痴迷于技术,心理脆弱,要么太觉醒,要么不够觉醒(这个问题似乎还有争议)。至于X世代(1965年至1980年出生)——谁在乎呢?无聊!

世代的概念大约诞生于一个世纪前。社会学家卡尔·曼海姆在他1928年的论文《世代问题》中提出了离散的“世代单位”概念。当一群人在形成年龄时经历了一次历史或文化事件时,曼海姆认为,他们会形成独特的意识,成为他们共同身份的一部分。在2021年发表于《纽约客》的一篇文章中,路易斯·门德将这个想法与美国战间期高中入学的激增联系起来:1910年,只有14%的14至17岁美国人上学,但到1940年,这一比例飙升至73%。门德认为,高中的激增催生了“青少年”——一个全新的社会范畴和市场群体。

从一个随意划定、几乎跨越两个十年的时间窗口中,我们只能了解到一个人的有限信息。

尽管对于世代的概念已经存在了几十年,但当今对于年龄群体的极度关注可以追溯到1992年的书籍《世代》。斯基德莫尔学院的社会学家安德鲁·林德纳、索菲亚·斯特尔伯姆和阿齐祖尔·哈基姆在最近的一篇论文中表示,该书的作者威廉·斯特劳斯和尼尔·豪利借鉴了“一系列准科学的浪漫历史世代思维”,以帮助推广今天的世代术语。这本书甚至提出了“千禧一代”的术语。

林德纳和他的同事们说:“自从斯特劳斯和豪利具有影响力的书籍出版以来,《婴儿潮一代》、《X一代》、《千禧一代》和《Z一代》这些世代标签已经出现在数十本平装书、数千篇报纸头条以及社交媒体的各个角落。”“每个标签都与一系列被认为是各个世代典型心理特征、行为模式和政治承诺的打包相关联(例如自恋、中分头发、破坏全球经济等)。”

通过我们世代色彩的文化视角,HBO系列剧《白莲花》第二季角色Portia所穿的服装不仅被视为一个判断力有限的二十多岁人的时尚失误,也被视为整个一代人的时尚品味被社交媒体破坏的一个评论。咨询巨头麦肯锡对于未来工作的猜测不仅关注技术发展,还关注着Z一代与其他世代之间的工作场所代沟。出生率下降?是世代问题。气候行动主义?同样是世代问题。问题还在继续。

但社会科学家们长期以来一直对使用世代来理解我们不断变化的文化感到不满,并且过度使用世代框架存在许多问题。首先,通过一个几乎二十年的随意划定的时间窗口来推断一个人的信息是有限的。世代讨论也往往忽视了种族、教育和性别等关键变量,正如皮尤研究中心的研究人员指出的,世代刻板印象具有明显的上层阶级偏见。它们经常放大感知差异点,而不是反映不同群体之间的相似之处。不管是婴儿潮一代、X一代、千禧一代还是Z一代都在某个时候被贴上了(用不同的说法)自恋的社会病态的标签。

对世代的极大关注很大程度上归因于人们对年轻人的兴趣。但即使如此,关于Z一代态度的调查通常会忽略重要的背景信息。帕克告诉我:“问题在于年轻人会随着年龄的增长而改变。”“所以我们不能在没有历史数据的情况下评估他们的态度和行为有多独特。”

要确定年轻人对工作的态度是否与老年人的态度真的有很大不同,研究人员需要有关年轻人在一段时间内对工作观点的数据。但这种历史数据很不幸地缺乏。因此,在比较Z一代对工作的看法与X一代在同样年龄时对工作的看法时,很难甚至是不可能的。而没有那些历史数据,你真正比较的是20岁的人对工作的感受与50岁的人对工作的感受。

“现在的孩子们”

无论是人工的还是真实的,世代之间的紧张关系已经成为广告商、作家和咨询师的简便说法。关于世代的流行报道往往用概括的话语填补信息空白,将各个群体简化为口号。但马里兰大学学院公园分校的社会学家菲利普·N·科恩表示,这种令人不安的反应不能完全归咎于愤世嫉俗或恶意。它还源自于人们真正、有同情心的愿望去相互联系。他说,世代对话可以帮助人们满足理解的需求,尤其是在社会和技术变革迅速的时期。

科恩告诉我:“无论你喜欢还是讨厌,刻板印象都非常强大。”

“当你点击一个关于世代概念的文章时,可能是因为你对标题中所描绘的刻板印象感到恼火或发笑,但也是因为你试图理解文化的变化。我认为这是一个伟大的冲动。”

我们可能会说,“哦,现在的孩子们不同了”,但实际上是现在的人们不同了,而孩子还是孩子。

尽管如此,科恩最近一直是社会研究中对世代标签化最有声音的批评者之一,特别是对皮尤研究中心在延续他所认为的流行社会科学最大谬论之一方面。2021年,他在《华盛顿邮报》上发表了一篇专栏文章和一封公开信,要求这家智库“做正确的事”,“帮助终结使用任意和误导性的‘世代’标签和名称”。超过200名社会科学家签署了这封信。

科恩的信函的发布恰逢《世代神话》的问世。这本书是由伦敦国王学院政策研究所所长鲍比·达菲撰写的,他在书中认为“世代思维”混淆了实际影响人们观点和行为的因素。达菲将这些因素分为三类:“时期效应”(影响每个人的重大事件,如COVID-19大流行),“生命周期事件”(在特定社会中,一个普通人的生活中的典型里程碑,如结婚或生孩子),以及“同龄人效应”(同一年龄段人们的重叠经历)。达菲认为,世代思维的问题在于它过于关注同龄人效应而忽视了社会变革的其他关键机制。

总的来说,科恩与达菲观点一致,认为世代标签使专家和普通人难以区分世代特征和普遍的、多因素的事件。他告诉我:“如果有一个事件发生并改变了每个人的生活,比如战争、经济衰退、大流行病,那些事情不是世代的,随之而来的变化也不是世代变化的例子。但是因为我们过于关注世代标签,我们可能会认为它们是。我们可能会说,‘哦,现在的孩子们不同了’,但实际上现在的人们不同了,孩子还是孩子。”

达菲、科恩和科恩公开信的签署者认为,世代标签的依赖不仅过于简化了人口多样性的复杂性,而且还抑制了科学突破的潜力。它们还可能扭曲数据,得出不能全面概括的结论。

值得赞扬的是,皮尤研究中心在承认使用世代标签可能会倾斜其分析时是透明的。在该中心最近的一篇博客文章中,研究人员重新审视了一份2017年的报告,声称千禧一代比前几代年轻人更不可能在接下来的一年内搬家。通过使用一个将世代与年龄和时期解耦的新统计模型对数据集进行分析,研究人员得出了一个新的结论:“世代之间的表面差异可以更好地用模型中的其他因素来解释,而不是世代本身。”

我们想要相互理解

为什么这些看似随意且常常不科学的分类法在我们的生活中如此普遍?答案很简单:尽管他们的评估结果往往是消极的,但世代标签似乎与人们产生共鸣。林德纳、斯特尔伯姆和哈基姆在他们的论文中提到,经过“几十年的接触”和“大量的营销”,美国人普遍认同他们所属的世代标签。这尤其适用于出生在世代的中心的人们;一个在1986年到1990年之间出生的千禧一代会比在这个时间窗口之前或之后五年出生的同龄人更感到自己是“千禧一代”。

它有助于以一种公众可以理解和认同的方式捕捉社会变化。

在某些情况下,世代标签确实有用。

皮尤研究中心的帕克告诉我:“在适当的情况下,皮尤认为世代研究可以成为一个有用的工具。它有助于以一种公众可以理解和认同的方式捕捉社会变化。此外,除了常用的世代定义之外,人们可以在非常基础的水平上理解什么是世代变化-我的世代与我的父母和祖父母不同。我的年轻成年子女以一种与我不同的方式体验这个世界。”

帕克和她的同事们还指出,年轻人与他们父母在同龄时期面临的社会环境总是不同的。皮尤研究中心的主席迈克尔·迪莫克在一篇博客文章中指出,长辈对年轻人行为的偏离常规表达出“一定程度的关切或担忧”一直很常见。有一个原因,即“现在的孩子们”的刻板印象成为了刻板印象。无论未来带来什么世代标签,看来注定的是,2123年的老年人将会关注年轻人的所谓性格缺陷-比如他们的工作态度,或者他们自我沉迷-而年轻人则对长辈们的错误所带来的挑战感到悲哀。事情变化越多,它们越保持不变。


凯利·玛丽亚·科杜基是一位以工作、技术和文化为重点的记者。她的工作地点在纽约市。